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DOSSIER - QUÉ ES LA VIDA

Publicar a cualquier precio

Félix M. Goñi

Uno de los fenómenos asociados a la «democratización» de la ciencia es la necesidad imperiosa de publicar para el científico que quiere mantenerse activo. Así, la publicación deja a veces de ser un medio de difundir los resultados para convertirse en un fin: no se investiga para conocer, se trabaja para publicar. Y, si no hay publicación, no hay carrera científica. SEBBM dedica su Dossier de este número a las peculiaridades e incluso patologías sociales derivadas de este tipo de conducta, que se agudiza año a año con el apoyo y el estímulo de las autoridades académicas y de las agencias de evaluación.

E
l amigo, colega y consocio Vicente Rubio me recordaba el otro día el chiste del científico que le dice a su jefe: «¡Enhorabuena, profesor, sus mil quinientas publicaciones le han hecho por fin acreedor al premio Nobel!». «¿El de Fisiología o el de Química?». «No, ¡el de Literatura!». Desgraciadamente, la caricatura se hace cada vez más cercana al retrato fotográfico de la sociedad científica.

Hubo un tiempo, no tan lejano, en el que la investigación estaba reservada a un grupo de aficionados, en el más noble sentido de la palabra, que dedicaban en general sus propios recursos a satisfacer su curiosidad. No hay motivos para suponer que siempre, ni siquiera la mayoría de las veces, estos científicos publicaran sus conclusiones, y es más que probable que, junto a una gran cantidad de escritos estrafalarios, se hayan perdido para siempre descubrimientos geniales (si bien luego redescubiertos, con casi total probabilidad).

La situación cambió notablemente después de la Segunda Guerra Mundial, con la generalización de los institutos y centros de investigación, muchas veces asociados a universidades, subvencionados por las Administraciones Públicas y por fundaciones de todo tipo. Es una ciencia democratizada, en la que cualquier persona con talento puede acceder a los fondos asignados a este fin, y llevar a cabo una investigación científica. Este es, no nos engañemos, el modelo de ciencia que ha reducido inverosímilmente la mortalidad infantil, que ha puesto al hombre en la Luna, y que nos ha permitido conocer nuestro propio genoma. Pero parece que todo sistema, biológico o social, genera sus propias patologías, y que estas aumentan con la edad del ente.

«La estabilización y promoción de cualquier joven científico español en 2013 no solo requiere la publicación en ciertas revistas mágicas sino que dicha publicación conduciría a la obtención de plaza estable o promoción profesional.»

En el propio Estados Unidos, donde se desarrolló prototípicamente el actual modo de hacer ciencia, nació también en los años cincuenta el lema publish or perish. Y en la actualidad no solo allá, sino en todo el mundo científico, la presión para publicar excede con mucho los límites de lo razonable, y la presión aumenta, literalmente, año tras año. Por eso, cuando la Revista SEBBM tuvo la gentileza de invitarme a preparar este Dossier, no pude por menos que recordar el que, con el título «El futuro de las publicaciones científicas», preparé para esta revista en diciembre de 2007. Y, sin embargo, no me costó reconocer que, en los seis años transcurridos, los problemas que allí apenas despuntaban hoy se enseñorean de nuestra profesión, y que hoy se considera como inevitable lo que en la pasada década era señalado como inaceptable. Así, la estabilización y promoción de cualquier joven científico español en 2013 no solo requiere la publicación en ciertas revistas mágicas sino que, mucho peor, dicha dificilísima publicación conduciría, según algunos necesariamente, a la obtención de la plaza estable, o a la promoción profesional. Junto a esto se produce el abandono de líneas de investigación de gran interés, pero de «escaso rendimiento», o sea, que no van a producir el número adecuado de artículos. O bien que van a generar artículos en revistas de «bajo impacto», o del «segundo cuartil», o de la majadería que la culta latiniparla del momento haga pasar como paradigma de una buena y «transparente» política científica.

El Dossier incluye cuatro artículos escritos por científicos de distintas edades y procedencias. La presión para publicar es analizada por un joven investigador independiente, Oscar Millet, que trabaja en Biogune, un centro patrocinado por una fundación de derecho privado, y también, en otro artículo, por el veterano Alonso Rodríguez-Navarro, profesor emérito de la Universidad Politécnica de Madrid, que pone el dedo en la llaga al señalar que es el descubrimiento, y no la publicación, el objetivo de la ciencia. Una patología extrema derivada de la presión por publicar es el fraude científico, analizado en nuestras páginas por Pere Puigdomènech, profesor de investigación del CSIC. Otro aspecto, analizado incisivamente por Juan Aréchaga, editor de la prestigiosa (e «impactosa») revista International Journal of Developmental Biology, es el sistema de financiación de publicaciones llamado Open Access, y las consecuencias de que las finanzas de una revista se basen en el dinero que paguen los autores. Por fin, y dando un toque simpático a este Dossier algo melancólico, el periodista y sin embargo amigo Germán Yanke, una persona que vive de escribir, escribe una «columna» sobre algo que a él le debe parecer antinatural, y que sin embargo a nosotros nos parece lo más normal del mundo, que es la de escribir sin cobrar por ello. Nos parece tan normal que, de hecho, no le hemos pagado.

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Félix M. Goñi

Unidad de Biofísica (CSIC, UPV/EHU), y Universidad del País Vasco, Leoia, Vizcaya

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